Thursday, November 10, 2011

A Glimpse of Savant Syndrome - Stories 1 & 2

I have discovered something that absolutely fascinates me. It's bothersome when people use outstanding descriptors like that lightly; not everything is fascinating. In using it now, I am not using it lightly.

Extreme intelligence is has always interested me, savant syndrome or not. Movies like Good Will Hunting and Rain Man, books like The Name of the Wind and Ender's Game or especially Ender's Shadow - they are just so interesting to me that I can hardly put them down. I am fortunate to have been blessed with a healthy and capable mind, but something about contemplating superintelligent minds really gets my imagination going. It never matters if the story is based in fact or fiction, I just like them.

I'm reading a book that fits right in with this theme. It's called Born On A Blue Day: Inside the Extraordinary Mind of an Autistic Savant, and it's an autobiography by Daniel Tammet, a man with savant syndrome - the same condition as that exhibited by Dustin Hoffman's character Raymond Babbitt in Rain Man. Most people with savant syndrome are so unable to communicate or interact with other people that they cannot express what is going on in their heads. Daniel Tammet is one of under a hundred known "prodigious savants" - extremely high-functioning savants.

It is incredible to get a glimpse like this into the life of someone that experiences numbers in their head as combinations of shapes, colors, emotions and sensations. For example, when he imagines the number 9 in his head, it gives him the feeling of something vast and immense in scale. He said that when he stood in Times Square, he felt like he was surrounded by 9s. Conversely, the number 581 is small, for a reason that even he can't explain. It's just the way it is, similar to how the noise of a chainsaw is horribly grating to me, while the sound of a harp is soothing. I have no way of explaining why I perceive those sounds the way I do. That's just how it is.

Some of the most fascinating stuff is how his brain works to calculate huge numbers effortlessly. Before reading this book, I always just thought that savants' brains were able to work a lot faster and more accurately than mine because of their greater memory, but this is something completely different. Tammet describes how he sees each number as a specific shape. To multiply the numbers together, he simply holds those shapes apart from one another and fills in the space between them. He then reads the shape of that filled-in space as a new number, and it is always the correct product of the first two numbers! Below is a graphic representation of what he does in his head.



Another example that really fascinated me was a quoted account about a blind man with savant syndrome from Dr. Darold Treffert's book Extraordinary People : Understanding Savant Syndrome:

"When he was asked how many grains of corn there would be in any one of 64 boxes, with 1 in the first, 2 in the second, 4 in the third, 8 in the fourth, and so on, he gave answers for the fourteenth (8,192), for the eighteenth (131,072) and the twenty-fourth (8,388,608) instantaneously, and he gave the figures for the forty-eighth box (140,737,488,355,328) in six seconds. He also gave the total in all 64 boxes correctly (18,446,744,073,709,551,616) in forty-five seconds."

As I read through this book, I'll be noting down particularly astounding examples of what the mind is capable of, including them at the end of my posts for a while. However, I want to make it clear that I understand that savant syndrome is more than amazing mental faculties. As Daniel Tammet makes clear in his book, the condition carries with it many debilitating and frustrating impairments, such as the necessity of eating exactly 45 grams of porridge in the morning, or the inability to calm down when stressed without counting numbers. I understand that this condition has many extremely negative sides to it, but the scientific side of me loves getting smashed flat by the mental impact of these Savant Stories, as I plan on calling them.

Most days I will choose one Savant Story of the Day, but for today I chose two:

- Daniel Tannet experiences all prime numbers as having a "smooth, pebble-like" quality when he holds them in his mind. As a result, he can recognize every prime number up to 9,973 automatically, without thought, because it exhibits this quality when he thinks about it.

- Daniel Tammet holds the current world record for quoting the most digits in the number π (3.14159...) to more than 22,514 digits. There's a reason that I can't link to a video of this online; I calculated that if he can speak three digits per second, this would take two hours, five minutes and 4.2 seconds of continuous speech, without stopping to breathe. For the record, take a look at what 22,514 digits looks like:


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5 comments:

Nicole said...

Crazy! I can't imagine thinking about math like that....

Susan said...

yeah, this is crazy and amazing. A glimpse of the abilities of the mind of God showing through?? His complexities....????

medschoolodyssey said...

My guess is that his mind is in some way using areas to predict what the product of two integers would be. Really intriguing though.

Justin said...

I thought about the possibility of automatic integration of the space between the curves formed by the two numbers' outlines, but for that to work his mind would just have to intuitively know the correct distance of separation to use before integrating... And it would make a difference if the "shapes" are in three dimensions or two...

Emily said...

Just beautiful. I wish I could experience numbers as fully as this guy does!

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